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Dr. Dorothee Elm von der Osten

Research Interests:

Religion and literature; Second Sophistic; Literature of Martyrdom, gender, age and temporality


Elm von der Osten studied Classical Philology and History in Berlin, Freiburg, Princeton and Oxford (M. St. in Greek and Roman History). Her research focuses on religion and literature, gender and temporality. Her Oxford master thesis under the supervision of Robin Lane Fox is dedicated to female religiosity in Aristophanes, while her doctoral dissertation analyzed the role of the goddess Venus in Flavian epic. During her time as research associate in Erfurt (Jörg Rüpke) and Freiburg (Therese Fuhrer), she expanded her research interests and brought them forward into the second and third century of the Roman imperial period. As member of the Junior Academy for Young Scholars and Scientists (WIN-Kolleg) on the topic of "The Human Life Cycle: Biological, societal and cultural aspects” at the Heidelberg Academy of Sciences, she focused on religious and literary concepts of age caesuras in the human life cycle, publishing on Apuleius and Lucian, and on panegyric depictions of godlike emperors. Until 2018 she was research associate at the Chair for Ancient Christianity at the Humboldt-University, Berlin.

Project Abstract

Any exploration of human life cycles, that is, the stages of human life and aging and the caesuras corresponding to them, exists at the juncture of very different discourses: here, diverse approaches to human life, for example those based on culture and others engaged with natural history, intersect. On the one hand, caesuras in human aging rest on biological processes producing physical changes; on the other, they are culturally determined through rites of passage, and modeled chronologically (especially when reaching a certain age implies a change of status). Age models furthermore strive to synchronize the time as measured and experienced by the individual with overarching, universal time concepts. Here, texts from the Roman Empire provide a rich and lasting repository of knowledge regarding the structure of human life as forged in the tension of anthropological constancy and historical change.

The project, Time and Age: Caesuras in the Life-cycle in the Late Antique Literature of Martyrdom and Related Texts, explores how women’s bodies at different stages of maternity and motherhood are linked to time perception and temporalities in Christian sources. Thus, the new mother and young martyr Perpetua ostensibly kept a diary in prison, which together with a cluster of related texts forms a fascinating ensemble known as the Passio Perpetuae and Felicitatis. The prison diary, written in the voice of the young mother Perpetua, and the related texts describing her pregnant fellow martyr Felicitas, singularly attest to female perceptions of time punctuated by labor pain, birth, lactation and weaning. Later, Augustine and other local bishops preached on the anniversary of the execution of these popular North African martyrs, interjecting their own notions of time and universality. The project tries to tease out how the temporality of these women’s bodies is narratively connected with increasingly elaborate Christian notions of eschatological and apocalyptical end-times and also the diverse calendric temporalities of the Roman Empire.

Curriculum vitae

2014 -2018    

Wissenschaftliche Mitarbeiterin am Lehrstuhl für Ältere Kirchengeschichte der Theologischen Fakultät der Humboldt-Universität zu Berlin


Ausgewählte Teilnehmerin am hochschulübergreifenden Programm zur Führungskräfteentwicklung in der Wissenschaft der Technischen Universität Berlin, der Humboldt-Universität zu Berlin und der Freien Universität Berlin (




Kollegiatin im WIN-Kolleg der Heidelberger Akademie der Wissenschaften, Rahmenthema: „Der Menschliche Lebenszyklus – Biologische, gesellschaftliche, kulturelle Aspekte“. Teilprojekt: „Religiöse und poetische Konzeptualisierung und Kommentierung von Zäsuren im Lebenszyklus. Zur kulturellen Kodierung der Lebensalter“


Wissenschaftliche Assistentin am Seminar für Klassische Philologie der Albert-Ludwigs-Universität Freiburg (Lehrstuhl Prof. Dr. Therese Fuhrer)


Wissenschaftliche Mitarbeiterin an der Professur für Vergleichende Religionswissenschaft (Prof. Dr. Jörg Rüpke), Philosophische Fakultät der Universität Erfurt, im Rahmen des DFG-Schwerpunktprogramms „Römische Reichsreligion und Provinzialreligion“


Promotionsstudiengang an der Albert-Ludwigs-Universität Freiburg mit einem Promotionsstipendium der Studienstiftung des deutschen Volkes. Dissertation: „Liebe als Wahnsinn. Darstellung und Konzeption der Göttin Venus in den Argonautica des Valerius Flaccus“


New College, Oxford. Studium der Klassischen Philologie und Alten Geschichte. Abschluss: Master of Studies in Greek and Roman History. Magisterarbeit (Betreuer Robin Lane Fox): ‚Women’s Religion in Aristophanes’ Plays‘


Studium der Fächer Latein und Geschichte an der Freien Universität Berlin, der Albert-Ludwigs-Universität Freiburg und der Humboldt-Universität zu Berlin. Studienaufenthalte in Princeton und Oxford. Stipendium der Studienstiftung des deutschen Volkes

Selected Publications

Elm von der Osten 2013: “Habitus Corporis. Age Topoi in Lucian’s Alexander or the False Prophet and The Apology of Apuleius”, in: J. Rüpke, G. Woolf (Hgg.): Religious Dimensions of the Self in the Second Century CE (Studien und Texte zu Antike und Christentum), Tübingen, 2013. 

Elm von der Osten 2012: „Die Entgrenzung des Alter(n)s: Zur Kaiserpanegyrik in der Dichtung des Statius und Martial“, in:  Th. Fitzon, S. Linden, K. Liess, D. Elm von der Osten (Hgg.): Alterszäsuren. Zeit und Lebensalter in Literatur, Theologie und Geschichte, Berlin und New York 2012, 237-260 (vgl. hier auch die Einleitung der Herausgeber)

Elm et al. 2009: „Einleitung der Herausgeber“, in: D. Elm, Th. Fitzon, K. Liess, S. Linden (Hgg.): Alterstopoi. Das Wissen von den Lebensaltern in Literatur, Kunst und Theologie, Berlin und New York 2009, 1-18, zusammen mit Thorsten Fitzon, Kathrin Liess und Sandra Linden. 

Elm von der Osten et al. 2012b: „Vom weisen zum gelebten Alter: Variationen eines Topos“, in: Peter Graf Kielmansegg und Heinz Häfner (Hgg.): Alter und Altern (Schriften der Mathematisch-naturwissenschaftlichen Klasse der Heidelberger Akademie der Wissenschaften 22), Berlin und Heidelberg 2012, 73-90 (zus. mit Th. Fitzon und K. Liess). 

Elm von der Osten 2008: „Perpetua Felicitas: Die Predigten des Augustinus zur Passio Perpetuae et Felicitatis (s. 280-282)“, in: Th. Fuhrer (Hg.): Die christlich-philosophischen Diskurse der Spätantike: Texte, Personen, Institutionen. Akten der Tagung vom 22.-25. Februar 2006 am Zentrum für Antike und Moderne der Albert-Ludwigs-Universität Freiburg (Philosophie der Antike 28), Stuttgart 2008, 275-298.

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